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A l’origine d’Arcachon, une statue de la Vierge déposée par les flots

Cette année 2019 fête les 500 ans de la découverte de la statue de Notre-Dame d’Arcachon (Gironde, France), en 1519. Voici sa belle histoire.

Le Sanctuaire de Notre-Dame d’Arcachon a été fondé par un franciscain, le frère Thomas Illyricus. Ce bon religieux était né en Illyrie (Albanie actuelle), sur les bords de l’Adriatique, d’où son nom d’Illyricus.

Il vint en France où il fit, de 1516 à 1522, des tournées apostoliques, prêchant avec une ardeur enflammée et une éloquence entraînante. Afin de se reposer de ses travaux et des épreuves qui l’avaient accablé, le Bienheureux se retira pendant plusieurs années, dans la solitude de la forêt de La Teste, dans les Landes (Sud Ouest de la France).

Un jour qu’il était au bord de la mer, il vit deux vaisseaux désemparés au milieu d’une furieuse tempête et prêts à sombrer dans les brisants. Le pieux solitaire se jeta alors à genoux, traça sur le sable le signe de la croix et invoqua Dieu pour tous ces infortunés marins.

Sa prière fut exaucée, la mer se calma et les deux navires purent regagner le large. Ils étaient sauvés ! Le serviteur de Dieu était encore sur le rivage, bénissant le ciel de la grâce obtenue, quand il aperçut une statue de la Sainte Vierge que les flots venaient de déposer à ses pieds. Frère Thomas la reçut comme un présent du ciel et éleva une modeste chapelle en bois, dans laquelle il la plaça avec respect et amour. C’était la statue de la Vierge que l’on vénère aujourd’hui.

Telle est l’histoire de l’origine du sanctuaire de Notre-Dame d’Arcachon, berceau de la future cité d’Arcachon. Le 16 janvier 1624, la chapelle de Thomas Illyricus fut renversée par la tempête. Une deuxième fut ensevelie sous le sable en 1721. Enfin une troisième fut élevée en 1722. C’est la chapelle actuelle, dite « Chapelle des marins », vers laquelle affluèrent de toute part les pèlerinages et autour de laquelle s’éleva la ville d’Arcachon.

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